Descubierto el exoplaneta habitable más cercano, denominado: Wolf 1061c a 13.8 años luz.

martes, 8 de marzo de 2016

¿Alfa Centauri, nuestro primer objetivo de sondas interestelares?

Alfa Centauri

























Con la finalización del sobrevuelo a Plutón, la misión principal de New Horizons, ahora debemos fijar nuestra atención en objetivos mucho más lejanos, quizá... ¿a otros sistemas estelares? Si es así, Alpha Centauri probablemente sería considerado como el mejor objetivo para una nave espacial interestelar debido a su "proximidad" a la Tierra. Este sistema, que consta de tres estrellas y posibles compañeros planetarios, es la más cercana al sistema solar, que se encuentra "sólo" unos 4,3 años luz del sol. El problema es que para llegar allí dentro de un curso de la vida humana sigue siendo una misión imposible.


El sistema vecino alberga un par de estrellas llamadas Alpha Centauri A y Alfa Centauri B. Alfa Centauri C, también conocida como Próxima Centauri es una pequeña y débil estrella "enana roja" relativamente fría  y puede estar ligada gravitacionalmente a las otras dos. Sin embargo, lo que desconcierta a los astrónomos es la existencia de exoplanetas en este sistema. En 2012, fue anunciado el descubrimiento de un planeta que orbita Alpha Centauri B, pero tres años más tarde, una nueva investigación refutaba esta teoría, llamando a la anterior conclusión "fantasma de serie histórico." Por otra parte, en 2015, otro estudio propone la existencia de un mundo extraño en órbita alrededor de la estrella "B".

Curiosamente, los dos exoplanetas hipotéticos probablemente serían similares a la Tierra si realmente existen. Este podría ser otro factor de motivación para enviar una nave hasta allí. Pero antes de que se preparan los conceptos de misión, una mirada más profunda en el sistema podría ser muy útil. El obstáculo es que actualmente no hay un telescopio que pueda dar directamente la imagen de un planeta en este sistema.

"Esto tendría que ser hecho desde el espacio, aún así, sería difícil. No tenemos un telescopio espacial que pueda hacer esto en este momento, especialmente para pequeños planetas. No hay planetas gigantes de gas allí. Si hubiera alguno, los habríamos detectado, "Debra Fischer, astrónoma y cazadora de exoplanetas de la Universidad de Yale, dijo Astrowatch.net.
4,3 años luz equivalen a 25 billones de millas, por lo que necesitamos conocer al menos un poco de información básica acerca de este destino que sería muy esencial antes de emprender un viaje tan exigente. El uso de la tecnología actual, una sonda robótica enviada desde la Tierra requeriría unos 40.000 años en llegar a Alfa Centauri, por lo que la misión sería irrelevante. La nave espacial New Horizons de la NASA, que es la nave espacial más rápida en movimiento jamás lanzada desde la Tierra, actualmente viaja a alrededor de 36,400 mph. Si la sonda se dirige al sistema de Alfa Centauri, tardaría 78.000 años en llegar!

Se requiere un gran avance de la tecnología para hacer viajes interestelares factibles. A menos que un nuevo sistema de propulsión pueda ser desarrollado, cada concepto de la misión interestelar está condenado al fracaso.
"Una vez que tengamos la capacidad de acelerar una sonda al 10 por ciento de la velocidad de la luz, Alpha Centauri es el primer lugar al que vamos a ir! Es el sistema estelar más cercano y, por tanto, un gran objetivo", dijo Fischer.


En el pasado, las propuestas de proyectos incluyen el envío de una nave espacial no tripulada interestelar a una velocidad de 4,5 o incluso 7,1 por ciento de la velocidad de la luz. Entre 1973 y 1978, se realizó un estudio por la Sociedad Interplanetaria Británica para enviar una sonda utilizando un cohete de fusión que alcanzaría la estrella de Barnard, que se encuentra 5,9 años luz de distancia. El estudio, denominado "Proyecto Daedalus", estaba dirigido a desarrollar una nave espacial capaz de alcanzar hasta el 7,1 por ciento de la velocidad de la luz; por lo tanto, todo el viaje tomaría sólo 50 años.
Un estudio similar, "Proyecto Longshot", fue desarrollado por la Academia Naval de Estados Unidos y la NASA, de 1987 a 1988. El proyecto utilizaría una nave espacial impulsada por la propulsión nuclear de pulso para llegar a una velocidad media de aproximadamente 30 millones mph (4,5 por ciento de la velocidad de luz). Esto permitiría a la misión para llegar a Alfa Centauri unos 100 años después de su lanzamiento.

Hay muchos conceptos y proyectos que tienen la tarea de diseñar un sistema de propulsión futuro para permitir viajes interestelares. Al contrario de ideas basadas en la propulsión convencional, muchos conceptos incluyen el uso de cohetes de antimateria, los agujeros de gusano o la velocidad warp.

Una nave de vela láser interestelar es un concepto original que parece factible en un futuro próximo. Fue presentado por Geoffrey A. Landis, del Centro de Investigación Glenn de la NASA en 2002. Landis describe una nave espacial con forma de un diamante de unos pocos nanómetros de espesor, que funcionaría con energía solar, lo que podría alcanzar el 10 por ciento de la velocidad de la luz. Con el uso de este tipo de propulsión, se necesitarían 43 años para llegar a Alfa Centauri, suponiendo que simplemente pasara a través del sistema. Sin embargo, reducir la velocidad para detenerse en el sistema vecino podría aumentar el viaje hasta 100 años. Por lo tanto, sería más apropiado para una misión de sobrevuelo que por una sonda no tripulada.

¿Cuándo vamos a ser capaces de desarrollar una tecnología tal que permita un sistema de propulsión en torno al 10 por ciento de la velocidad de la luz? Esa sigue siendo objeto de controversia.

"Tenemos que tener una sonda más rápida que el 10 por ciento de la velocidad de la luz y necesitamos una antena de alta ganancia en el sistema solar exterior para captar la señal que la sonda envía. Este este tipo de tecnología actualmente parece estar muy lejos. ¿50 años? ¿100 años? Es difícil de decir! " dijo Fischer.

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